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Jacques Futrelle, le problème de la cellule 13

1905, c'est (aussi) l'année où l'Amérique est secouée de sa torpeur par les expériences extravagantes d'un autre phénomène dont les performances n'ont rien à envier à celles du héros de fiction : Harry Houdini, digne représentant d'une nouvelle race de magiciens-contorsionnistes que l'on appellera du nom savant d'escapologistes. Cet illusionniste d'une stature exceptionnelle est en train de conquérir les foules en se faisant le spécialiste d'un genre particulier : il parcourt les Etats-Unis en provoquant la police de toutes les villes qu'il traverse. Car il affirme pouvoir s'évader en moins de deux heures de n'importe quelle cellule de n'importe quelle prison... Et cela sans aucune aide extérieure et après avoir été fouillé au préalable.

D'emblée l'idée séduit Jacques Futrelle qui frappe un grand coup avec sa première nouvelle : elle met en scène un personnage hors du commun, homme de science et grand logicien, affirmant à qui veut l'entendre que l'esprit surpasse la matière et peut venir à bout de n'importe quel problème quelles que soient les circonstances. Le sang-froid, le bon sens et le raisonnement seront ses atouts maîtres. Désormais, rien n'est plus impossible à l'Homme : "Deux et deux font quatre, aimera-t-il à répéter tout au long de son court règne (sept ans) : jamais "parfois" ou "peut-être", mais toujours quatre !". Il se nomme le professeur S.F.X. Van Dusen, mais c'est son surnom singulier qui le rendra universellement célèbre, "The Thinking Machine" : la Machine à penser..."

"Enfermez-moi dans n'importe quelle prison n'importe où, n'importe quand, vêtu du strict nécessaire, et je m'échapperai en une semaine, lança le professeur Van Dusen, que ses amis surnommaient La Machine à Penser."

Ses interlocuteurs relevant le défi, le savant est enfermé dans la cellule la plus hermétique de la prison de Chisholm, après avoir été fouillé. Il n'a en sa possession, et à sa demande, qu'un peu de pâte dentifrice, un billet de cinq dollars et deux de dix dollars. Et seulement sept jours pour s'évader. Comment y parviendra-t-il ?

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